Vastustaja tutuksi: Paluumuuttajat avainrooleissa Kuopiossa

Pelicansin kauden ensimmäisessä lauantaikotiottelussa vieraileva KalPa sai kotiutettua tälle kaudelle kovia kotimaisia nimiä.
<p>Kuva: Tomi Natri <br></p>

Kuva: Tomi Natri

KalPan penkin takana puhaltavat muutoksen tuulet. Kaksi kautta KalPan päävalmentajana toiminut pääomistaja Sami Kapanen siirtyi valmentajaan Sveitsiin Luganoon. Uusi käskijä löytyi läheltä, kun Tommi Miettinen nousi kuopiolaisseuran A-junnuista edustuksen ruoriin.

Maalivahtipalettikin laitettiin Kuopiossa uuteen uskoon. Denis Godla ja Jonatan Iilahti saivat tehdä tilaa paluumuuttajille Eero Kilpeläiselle ja Samu Perhoselle. Kilpeläinen on KalPalta kova satsaus, sillä 34-vuotias veräjänvartija valittiin ennen Ruotsiin lähtöään Liigan parhaaksi maalivahdiksi kaudella 2016-17.

Puolustus on säilynyt viime kaudesta pitkälti samana. NHL-sopimuksen Montreal Canadiensin kanssa tehneen tehopakki Otto Leskisen lisäksi joukkueesta poistuivat jenkkipakki Cade Fairchild ja Konsta Mäkinen. Sisäänpäin tuli ainoastaan Jussi Timonen, 36, joka palasi Kuopioon kahden Saksassa vietetyn kauden jälkeen.

Viime vuonna ailahdelleilta Ari Gröndahlilta ja Lasse Lappalaiselta odotetaan nyt tasonnostoa. Ryan Wilson ja Mikael Seppälä ovat jälleen KalPa-puolustuksen luottohevosia, kun taas Pelicansissakin piipahtanut Valtteri Parikka on kärsinyt paljon loukkaantumisista.

Uudeksi vastuunkantajaksi on nousemassa vasta 18-vuotias Kim Nousiainen, jonka Los Angeles Kings varasi viime kesän NHL:n varaustilaisuudessa. Mielenkiintoinen tuttavuus on myös Mestiksestä IPK:sta tullut Otto Huttunen. Puolustajan Liiga-debyytti tapahtui syyskuussa 28 vuoden ikäisenä.

KalPa menetti viime kauden kolme parasta pistemiestään ulkomaan kaukaloihin. Ranskalainen Alexandre Texier pelasi jo keväällä NHL:ssä Columbus Blue Jacketsissa, Eetu Luostarinen siirtyi kesällä Carolina Hurricanesin organisaatioon ja Jaakko Rissanen vaihtoi Ruotsiin SHL:ään. Hyökkäyspäästä poistuivat lisäksi Pelicansiin siirtynyt Frank Gymer, Ville-Vesa Vainiola, Ilkka Pikkarainen ja Toni Hyvärinen.

Edellä mainitun tehotrion korvaajaksi KalPa onnistui värväämään tasonsa Liigassa osoittaneen kolmikon. Pistehait Janne Keränen (Lukko) ja Miikka Pitkänen (KooKoo) ovat kuopiolaisille tärkeitä paluumuuttajia. Tapparasta siirtynyt Matti Järvinen kantaa puolestaan isoa pistevastuuta keskikaistalla. Leveyttä ja kilpailua hyökkäykseen tuovat KooKoosta hankittu Mikko Virtanen sekä IPK:sta tulleet Julius Rantaeskola ja Tuomas Vartiainen.

KalPan hyökkäyksestä löytyy mukavasti syvyyttä. Kolmannen kautensa seuran kapteenina aloittanut Tommi Jokinen, Alexander Ruuttu, Mikko Nuutinen ja Balazs Sebok ovat olleet jo vuosia KalPan luottomiehiä. Nuorisokaartin Aleksi Klemetti, 20, on myös potentiaalinen ase hyökkäyspäässä. Kesän 2017 Montreal Canadiensin varaus Joni Ikonenkin, 20, olisi KalPalle tärkeä palanen, mutta hyökkääjän kauden aloitus venyy viime kauden tapaan loukkaantumisesta johtuen ensi vuoden puolelle.

Pelicans – KalPa lauantaina 5.10. Isku Areenalla klo 17! Liput ennakkoon tästä.

Aleksi Salonen