Perjantai 15.12. 18:30 VS.

Sulak tavoittelee paikkaa Tshekin olympiajoukkueessa - ”NHL:n harjoitusleiri oli silmiä avaava kokemus”

NHL:n runkosarjan alla Detroit Red Wingsistä Lahteen lähetetty Libor Sulak on Pelicansille todellinen kultakimpale. Heti ensimmäisissä Liiga-otteluissaan säväyttänyt kilpailuhenkinen tshekkipuolustaja haluaa pelata ensi kevään olympialaisissa. Haastattelun tulkkasi Ossi Arvela. ​

Heinäkuussa NHL-seura Detroit Red Wingsin tulokasleirille liittynyt Libor Sulak, 23, jahtasi Pohjois-Amerikassa NHL-paikkaa puolentoista kuukauden ajan. Kokemus oli Sulakille opettavainen, vaikka NHL-kaukalot saavatkin vielä odottaa.

- Oli erittäin hieno ja silmiä avaava kokemus päästä näkemään, miten asiat hoidetaan maailman kovimmassa liigassa. Motivoi kyllä tekemään töitä sen eteen, että tulevaisuudessa pääsisi sinne pelaamaan, Sulak sanoo.

Lahdessa kesäkuussa piipahtanut Sulak oli vielä kesällä vaikeuksissa englantinsa kanssa. Haastattelu tehdään tälläkin kertaa tshekin kielellä, vaikka Sulakin kielitaito karttuikin lyhyellä Pohjois-Amerikan reissulla.

- Harjoitusleirillä oli paljon tshekkipelaajia, joten siinä vaiheessa ei englantia paljon tarvinnut käyttää. Ymmärrän kyllä englantia hyvin, sen suhteen ei ole vaikeuksia. Siellä ei tarvinnut haastatteluissa pyöriä. Pari kuukautta kun siellä viettää, niin kieltä oppii kyllä nopeasti.

Sulak pelasi Detroitissa ensin kolme training camp -ottelua 0+0-tehoin, jonka jälkeen preseason-pelejä kertyi toiset kolme tehopisteillä 1+0. Hän sanoo, että totuttelu pieneen kaukaloon otti aikansa.

- Aikaa on vähemmän ja peli on sitä kautta nopeampaa. Ensimmäiset pelit eivät menneet mitenkään erityisen hyvin, mutta loppua kohti pelini parantui ja valmentajat olivat tyytyväisiä. Koutsit kokivat silti, että vuosi Suomessa on vielä tässä vaiheessa paras ratkaisu, kertoo kauden 2017-18 Pelicansissa lainalla pelaava Sulak.

Puolustajan harjoituskauden ainut täysosuma syntyi Chicago Blackhawksin verkkoon. Kiekkoa hän ei vielä matkaansa saanut.

- Maali jäi hienona hetkenä mieleen, vaikka ei niissä peleissä kyllä yleisöä juurikaan ollut. Toivottavasti sitten varsinaisessa NHL-ottelussa tehdystä maalista jäisi kiekko talteen, hän hymyilee.

Matkalla olympialaisiin?

Paluu Lahteen ei ole ollut Sulakille millään tapaa vastenmielinen asia.

- On hienoa olla täällä takaisin. Kaikki käytännön asiat hoituvat erinomaisesti, ja joukkue on todella hyvä. Tämän kauden aikana yritän kehittyä kokonaisvaltaisesti, jonka jälkeen katsotaan, mitä mieltä Detroitissa ollaan.

Sulakin nimi on ollut kiekko-otsikoissa tuttu näky jo heti ensimmäisen kolmen Pelicans-ottelun jälkeen. Lauantaina syntyi Liiga-uran avausmaali JYPin reppuun. Maalin lisäksi syöttöpisteitä on kertynyt peräti neljä. Maanläheinen pelaaja ei kuitenkaan pidä itsestään minkäänlaista meteliä.

- Tiesin jo etukäteen, että Liiga on kovatasoinen ja täällä pelataan nopeaa kiekkoa, joten mikään ei ole tullut yllätyksenä. Ryhmä on hyvinkin pitkälti sama kuin kesällä, joten palaaminen oli tänne helppoa. Englantiakin pääsen käyttämään päivä päivältä enemmän, Sulak myhäilee ja jatkaa Pelicans-tavoitteistaan:

- Tarkoituksena on voittaa pelejä. Omilla pisteillä tai tavoitteilla ei ole silloin väliä. Olen erittäin kilpailuhenkinen, ja on ihan sama, puhutaanko lätkästä vai pingiksestä, niin haluan voittaa.

Pelkkiä raameja (189 cm/86 kg) katsomalla ei uskoisi, että Sulakin suurin vahvuus on luistelunopeudessa. On vain ajan kysymys, milloin miehen tavaramerkki, omalta puolustusalueelta lähtevä likipitäen 60 metrin coast-to-coast-kuljetus, johtaa maaliin. Tämän tason poikkeuksellisia kykyjä nähdään Liigassa harvoin.

Pelicansin pelitapa tukee täydellisesti Sulakin ominaisuuksia.

- Joukkueen pelisysteemi sopii minulle hyvin, sen suhteen ei ole ollut vaikeuksia päästä hommiin käsiksi. Joukkue on nuori, paljon töitä tekevä ja kovaa luisteleva. Hyökkäyksiin lähdetään nopeasti ja puolustajat pitävät hyökkäysalueella siniviivan kiinni.

Viime keväänä sensaatiomaisesti Itävallan pääsarjasta Tshekin MM-kisakoneeseen noussut Sulak on vahvasti ehdolla myös helmikuussa 2018 Etelä-Koreassa pelattavaan olympiaturnaukseen. Sulak on käynyt jo asiasta keskusteluja Tshekin maajoukkueen päävalmentajan kanssa.

- Olympialaisiin on realistinen mahdollisuus, ja se on ehdottomasti tavoitteena tällä kaudella.

Sulakin arki Lahdessa on saamassa kohta lisäpiristystä.

- Perheeni (tyttöystävä ja poika) saapuu Lahteen muutaman päivän päästä. He asuvat täällä koko vuoden kanssani. En ole vielä juurikaan ehtinyt kaupunkiin tutustua. Kunhan perhe saapuu, niin käydään sitten katselemassa paikkoja enemmän, kertoo Sulak tiedustellen samaan hengenvetoon, mistä hän saisi hankittua autoonsa lastenistuimen.

Tähtipuolustaja on mahdollista nähdä seuraavan kerran tositoimissa tiistaina, kun Pelicans kohtaa kotonaan Porin Ässät.

Teksti: Aleksi Salonen