Perjantai 15.12. 18:30 VS.

Rendulic haluaa Pelicansin kautta takaisin NHL:ään

Jo rippikouluikäisenä ensimmäistä kertaa Suomeen muuttanut kroatialainen Borna Rendulic on tuttu kasvo liigajäiltä muutaman vuoden takaa. Pohjois-Amerikasta Lahteen saapunut hyökkääjä haluaa johdattaa maaleillaan Pelicansin pitkälle kevääseen.

Kroatian Zagrebissa syntynyt Borna Rendulic on yksi harvoista kroatialaisista, jonka lajivalinta kohdistui nuorena jääkiekkoon. Tarina alkoi päiväkodista Rendulicin ollessa 7-vuotias.

- Menimme eräänä päivänä luistelemaan. Se oli minulle ensimmäinen kerta, mutta olin luistimilla aika hyvä. Eräs valmentaja oli katsomassa ja hän tuli kysymään, että haluaisinko tulla kokeilemaan jääkiekkoa. Vastasin kyllä, muistelee nyt 25-vuotias Rendulic.

Reilusti alle tuhannen rekisteröidyn jääkiekkoilijan ja vain muutaman jäähallin Kroatiassa ei ollut tulevaisuutta nuorukaiselle, jonka tavoite oli tulla jääkiekkoammattilaiseksi. Rendulic löysi paikan Suomesta, ja suuntasi Vierumäen kansainvälisen jääkiekkoleirin ja Ilveksen try-outin kautta Seinäjoelle, S-Kiekkoon. Ensimmäiset viikot ulkomailla olivat kulttuurisokki vain 15-vuotiaalle velikullalle.

- Se oli iso muutos elämässäni, koska tulin tänne yksin. Mutta minulla ei ollut oikein muita vaihtoehtoja. Halusin pelata jääkiekkoa, ja Suomi oli oikeastaan ainoa vaihtoehto. Opiskelin englantia, mutta en osannut puhua sitä vielä tarpeeksi hyvin. Olin peloissani, olinhan vielä lapsi. Kaikki meni kuitenkin Seinäjoella hyvin, perhe oli tosi mukava ja auttavainen, hän kiittelee.

Rendulic pelasi ensimmäiset miesten pelinsä Suomen kamaralla Porin Ässissä kaudella 2011-12. Seuraavat kaksi kautta meni HPK:ssa, joista jälkimmäinen toi läpimurron: 32 tehopistettä ja kolme pudotuspelimaalia. Tehokausi nosti raamikkaan (191 cm, 91 kg) ja hyväjalkaisen laiturin kaukaisen unelmansa äärelle, NHL:ään.

15 peliä NHL:ssä

"En olisi koskaan uskonut pääseväni NHL:ään". Näin Rendulic toteaa pariinkin eri otteeseen haastattelun aikana. Vuonna 2014 kroatialainen teki kahden vuoden sopimuksen Colorado Avalanchen organisaatioon. NHL-pelaajan status tuntui mahtavalta ja etuoikeutetulta, kunnes tulokas loukkaantui.

- Ajattelin, että okei, pelaan todennäköisesti kaksi vuotta AHL:ssä. Coloradolla oli sitten paljon loukkaantumisia, ja he kutsuivat minut ylös. Aloitin neloskentässä viiden minuutin jääajalla, mutta tein kovasti töitä ja peliaikani kasvoi hiljalleen. Sitten se v*tun loukkaantuminen tuli juuri silloin, kun itseluottamukseni oli tapissa ja alkoi tuntua siltä, että olen NHL-pelaaja, harmittelee Rendulic suorasukaiseen tyyliinsä.

- Seuraavana vuonna kaikki piti aloittaa alusta. Se oli rankkaa, mutta olen onnellinen, että lähdin Pohjois-Amerikkaan ja pelasin muutaman NHL-pelin. On pelaajia, jotka ovat Pohjois-Amerikassa 10-15 vuotta, mutta eivät pääse koskaan NHL:ään.

Viime kauden Rendulic pelasi Vancouverin farmissa Ultica Cometsissa yhtä NHL-peliä lukuun ottamatta. NHL:ssä pelejä kertyi kolmen kauden aikana yhteensä 15 tehoin 1+1, AHL:ssä 163 (32+37=69). Rendulic kokee kasvaneensa Amerikan komennuksellaan eniten korvien välisellä tasolla.

- Koko kolme vuotta oli aika vuoristorataa, täynnä ylä- ja alamäkiä. Oli paljon hyviä hetkiä, mutta sitten oli ihan paskaakin. Sinun pitää olla henkisesti todella vahva, jos haluat onnistua siellä. Olet ulkomaalainen, joten olet kaikkien suurennuslasin alla. Sinua katsotaan ihan eri tavalla kuin kanadalaisia tai amerikkalaisia. Jos pääset näyttämään NHL:ssä, niin sinun pitää olla parempi kuin muut, avaa Rendulic NHL:n raadollista arkea.

- Mentaalipuoleni kehittyi siellä paljon. Jos asiat eivät mene Pohjois-Amerikassa haluamallasi tavalla, olet yksin. Sinun on mietittävä koko ajan, miten voisit kehittyä paremmaksi pelaajaksi. Kukaan ei ole siellä auttamassa sinua.

"En halua hävitä enää"

Rendulicilla oli kesällä sukset ristissä agenttinsa kanssa, eikä uutta työpaikkaa meinannut löytyä. Jo Hämeenlinnan ajoilta tuttu Janne Laukkanen (ex-HPK-pelaajakoordinaattori, nykyinen Pelicansin urheilutoimenjohtaja) oli kuitenkin ollut jo pitkään yhteydessä Renduliciin. Lopulta syntyi yksivuotinen pahvi Pelicansiin.

- Kiva olla taas Suomessa. Luulen, että vuodet Suomessa tekivät minusta sellaisen jääkiekkoilijan kuin mitä nyt olen. Tämä oli mielestäni täydellinen paikka kehittyä nuorelle pelaajalle. Täällä kasvoin ammattilaiseksi. Tämä on melkein kuin toinen koti minulle, Rendulic sanoo.

Huumorintajuinen ja aina leveästi hymyilevä Rendulic on joukkueessa pidetty pelaaja. Kroaatin kielitaitoon on vuosien varrella tarttunut myös suomea.

- Ymmärrän suomea, mutta puhun sitä vain, jos on aivan pakko. Muut pelaajat puhuvat minulle suomea. Jos joku ei ymmärrä englantia, niin ehkä puhun sitten hänelle suomea.

Pelicansin ainoalle rightin hyökkääjälle odottaa joukkueessa iso ruutu. Maaliodotukset ovat korkeat – myös pelaajalla itsellään.

- Haluan olla johtava pelaaja tässä joukkueessa, pelata kärkiminuutteja ja tehdä maaleja. Olen kuullut ystävältäni Jesse Saariselta, että peli on mennyt täällä luisteluvoittoisempaan suuntaan, kohti Amerikan tyyliä. Se sopii minulle.

- Tulin Lahteen voittamaan. Sen opin viime vuosien aikana, että millään muulla kuin voittamisella ei ole väliä. En halua hävitä enää, sillä ihan sama mihin menin Amerikassa, niin aina hävisin. Luulen, että tästä tulee hyvä vuosi. NHL on edelleen päätavoitteeni.

Teksti: Aleksi Salonen