NHL-varatun Kinnusen päätä ei kylmää - nuorukainen valmis astumaan puolustuksen suuriin saappaisiin

Viime kesän NHL-varaus toi Santtu Kinnusen tekemiseen uutta potkua. Näin vauhdikas urakehitys on tullut silti puolustajalupaukselle itselleenkin yllätyksenä.
<p>Santtu Kinnunen oli elementissään harjoituskauden käynnistäneessä Pitsiturnauksessa. (Kuva: Elmeri Elo) <br></p>

Santtu Kinnunen oli elementissään harjoituskauden käynnistäneessä Pitsiturnauksessa. (Kuva: Elmeri Elo)

Santtu Kinnunen tulee muistamaan juhannuspäivän 2018 ikuisesti. Kinnunen, 20, seurasi juhannuksena NHL:n varaustilaisuuden etenemistä Elite Prospects -verkkosivulta ja huomasi kymmenien ja taas kymmenien pelaajien listalla tutun nimen.

- Selailin ja päivittelin siinä sivuja aikani kuluksi. Näin oman nimeni listoilla, ja samalla hetkellä (Jesse) Ylöseltä tuli jo onnitteluviesti. Ensimmäinen ajatus oli, että jaaha, tuli varaus. Kyllä se puskista tuli, kertaa Kinnunen ikimuistoista hetkeä.

Florida Panthers varasi Kinnusen seitsemännellä kierroksella numerolla 207. Varaus oli nuorelle puolustajalle jättimäinen motivaatiopiikki tulevaa ajatellen. Alla ei ollut tuolloin vielä ainuttakaan pääsarjaottelua.

- Se tuo isoa buustia, kun tietää, että jotkut ovat katsoneet sinun pelaavan. Siinä haluaa näyttää olevansa vielä parempi pelaaja ja kehittyä koko ajan lisää.

Kesä 2018 olisi voinut sujua paremminkin. Kinnunen loukkasi itsensä jalkapallo-ottelussa Kortteliliigassa juuri ennen Panthersin nuorten pelaajien NHL-leiriä. Vamma rajoitti jäällä olemista huonolla hetkellä.

- He onneksi ymmärsivät asian siellä hyvin. Jäällä oleminen ei periaatteessa ole leirillä se pääpointti, vaan tutustuminen organisaatioon ja ihmisiin. He olivat nähneet minuun pelaavan ja tiesivät, mihin pystyn.

- Totta kai tuollainen turha loukkaantuminen harmitti. Siinä meni aika iso pala kesästä, ettei pystynyt ihan 100-prosenttisesssa kunnossa harjoittelemaan, mutta ne ovat jo menneitä.

Tuoreet seurakaverit kämppiksinä

Kinnunen vieraili Floridassa toistamiseen viime heinäkuussa. Kuviot olivat pitkälti samat kuin edellisenä kesänä.

- Nyt kun olin ainut suomalainen siellä, niin joutui vääntämään englantia enemmän. Se oli sinänsä tosi hyvä juttu. Uskalsin nyt puhua enemmän ihmisten kanssa ja tunsin paikkoja entuudestaan. Oli helpompi olla siellä tänä kesänä, lahtelaispakki sanoo.

Nuorten pelaajien leirit kestävät Pohjois-Amerikassa neljä päivää.

- Siellä oltiin aamuisin jäällä ja tehtiin erilaisia harjoitteita. Illalla oli luentoja, ja käytiin muun muassa baseball-matsissa ja keilaamassa. Oli paljon sellaista team bondingia, jotta kaikki oppisivat tuntemaan toisensa.

Samalla leirillä oli myös Pelicansin uusi puolustajahankinta, NHL-varaamaton Matteo Pietroniro, joka on -98-ikäluokkaa.

- Hän oli siellä mun huonekaveri ja myös pakkipari. Oli hyvä, että päästiin jo siellä tutustumaan ja olemaan porukassa. Nyt kun pelattiin vielä Pitsissäkin yhdessä, niin se oli hyvä homma. Hän on mukava kaveri.

Väläyttelyä heti debyyttikaudella

Täysipainoisesti jääkiekkoon keskittyminen ei ollut Pelicansin omalle kasvatille Santtu Kinnuselle itsestäänselvyys vielä kouluaikoina. Lahdessa Kärpäsessä kasvanut Kinnunen oli 13-vuotias, kun hän päätti, että toinen rakas harrastus jalkapallo saa jäädä taka-alalle.

- Lätkä oli enemmän mun juttu. Faijalla oli aikoinaan sama homma, mutta hän jatkoi jalkapallon parissa. Mä valitsin sen toisen reitin, hymyilee nykyisin Launeella asusteleva Kinnunen.

Vielä kaksi vuotta sitten Kinnusen nimeä eivät tunnistaneet kuin perehtyneimmät lajiniilot. Puolustaja ei ehtinyt pelata Pelicansin A-nuorissa kuin 48 peliä (4+21=25), kunnes hänet kutsuttiin Peliittoihin kaudella 2017-18. Viime kaudella syntyi jo liigadebyytti.

- En olisi uskonut, että tulisin junnuista näin vauhdilla. Itse oon sen duunin tehnyt, että oon päässyt jo näinkin pitkälle, mutta en olisi uskonut, että ensimmäisen A:n kauden jälkeen olisi alla miesten pelejä Mestiksessä.

Kinnunen hälytettiin Pelicansin edustuksen mukaan Porin-reissulle viime lokakuussa päivän varoitusajalla. Kutsu tuli Kinnuselle puun takaa siitäkin huolimatta, että hän oli jo kesän harjoitellut liigamiehistön mukana. Kaiken kaikkiaan Kinnunen merkkautti viime kaudella Liigassa 27 peliä pistein 1+6=7. Ensimmäinen liigaosuma syntyi historiallisesti Tallinnassa pelatussa ottelussa.

- Kaudesta jäi tosi hyvä maku. Pääsin pelaamaan hyvien äijien kanssa, ja odotettuakin enemmän. En tosin hirveän isossa roolissa, mutta kaikki otetaan, mitä saadaan. Ei minuuteilla ole periaatteessa niin paljon väliä. Pääsin olemaan mukana ja oppimaan paljon hyviltä äijiltä, peliaikakeskiarvolla 13:04 luutinut Kinnunen veistelee.

Pelicansin viime kauden puolustuksesta Kinnunen tarkoittaa ”hyvillä äijillä” ennen muuta saman pelaajaprofiilin Mikko Kousaa ja Oliwer Kaskea.

- Kyllä sieltä aika hyviä tipsejä tuli niin puolustus- kuin hyökkäyspäähän, varsinkin Kousalta. Ja kun katsoi heidän pelaamista, niin sieltä oppi hyvin.

- NHL-puolustajista Erik Karlsson on ollut vahva esikuva. Hänen highlightseja ja pelejä tulee katseltua paljon.

Kinnusen ennakkoluulottomat suoritukset kiekon kanssa tulivat lahtelaiskatsojille tutuiksi jo viime kaudella. Nuorukainen uskalsi olla koko ajan paremmin oma itsensä.

- Yritin parhaani mukaan tuoda esiin sitä, millainen pelaaja mä oon. Aluksihan se oli vähän varovaista, mutta mitä enemmän tuli pelejä, niin pääsi välillä jo väläyttelemään.

Urheilukoulussa

Jotta Kinnusen elämä ei olisi mennyt tänäkään kesänä liian helpoksi, hän on suorittanut asevelvollisuutta Santahaminassa. Palvelus alkoi huhtikuun puolessa välissä ja päättyy syyskuun lopulla. Kesä on ollut enemmän tai vähemmän tasapainottelua armeijan ja jääkiekon välillä.

- Se on välillä ollut aika vaikeata. Alussa ei oikein ehtinyt treenaamaan, kun oli koko päivä ryynäämistä metsässä. Mutta kyllä se siitä tasoittui, kun peruskausi oli ohi, Kinnunen huokaisee.

Tällä hetkellä armeijan harmaat ovat tauolla kiekkohommien tieltä.

- Mulla on nyt urheilukomennuksia anottu, kahteen viikkoon en ainakaan sinne mene. Pelejä ja treenejä on niin paljon. Katsotaan sen jälkeen, jos joutuu taas lähtemään.

On sitä treenattukin. Kinnunen ei koe armeijavuotta minkäänlaisena takaiskuna. Puolustaja tiedostaa, että laukaukseen on saatava tehoja kasvaakseen vaaralliseksi viivapelotteeksi.

- Olen aika paljon laukonut kesällä. Sehän on ihan vain toistoista kiinni. Intissä jäiden jälkeen tykkäsin laukoa ja harjoittaa kutia. Kyllä se nyt ainakin napakammin lähtee kuin keväällä.

- Voimaharjoitteluun on myös keskitytty. Omasta mielestä kokoa on vähän tullutkin lisää. Kyllä ne siellä Floridassakin sanoivat samaa, mutta en tiedä, mielistelivätkö ne vaan. Testeissähän senkin tilanteen laidan näkee.

Valmis kantamaan vastuuta

Kinnunen on tällä hetkellä Pelicansin ainut oikea käsi alhaalla pelaava puolustaja. Kousa ja Kaski pakkasivat laukkunsa, mikä tietää Kinnuselle lisää vastuuta alkavalla kaudella.

- Omasta mielestäni olen valmis kantamaan pistevastuuta. Parhaani teen joukkueen hyväksi, että voitetaan. Kyllä ne pisteet sieltä tulevat hyvän pelin kautta. Ei niihin pidä liikaa keskittyä.

- Lähdetään nyt peli kerrallaan etenemään ja katsotaan, miten menee. En stressaa pisteistä - niitä tulee, jos niitä ansaitsee. Tämä on hieno mahdollisuus. Pitää tehdä kovaa töitä, että ansaitsee pelipaikan ja pääsee pelaamaan paljon, Kinnunen korostaa.

Nuoret pelaajat ovat Pelicansissa erinomaisessa koulussa päävalmentaja Ville Niemisen alaisuudessa. Virheitä ei tarvitse pelätä, ja kun sellaisen tekee, siitä otetaan opiksi.

- Ville on tosi hyvä valmentaja siinäkin mielessä, että hän ottaa nuoret huomioon todella hyvin. Hän tykkää myös olla paljon meidän kanssa tekemisissä. Jos kentällä tekee virheen, niin siitä saa kuulla, mutta joskus on sellainenkin sanonta kuultu, että oppirahoja pitää maksaa. Niin se vain menee.

Viime perjantain Pitsiturnaus antoi Kinnuselle positiivisia signaaleja oman tekemisensä tilasta. Kinnunen kehaisee koko nuoren puolustajaseitsikon urakkaa Raumalla.

- Tietysti kun oli kauden ensimmäiset pelit kyseessä, niin välillä oli huolimatonta. Uskalsin kuitenkin jo vähän enemmän pelata, oli enemmän pelirohkeutta kuin viime kaudella.

Kolmen kirjaimen yhdistelmä ei vielä kiilu Kinnusen silmissä. Unelmat ja tavoitteet pysyvät toistaiseksi erillään.

- Kyllä mä pidän NHL:ää vieläkin unelmana. Tavoitteet pysyvät tällä hetkellä Suomessa ja Liigassa. NHL on vielä enemmän lähempänä unelmaa kuin tavoitetta.

Aleksi Salonen